May 13, 2021

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Triomphe et tragédie sur K2

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À une époque où les «premières» du mérite diminuent, il est rare que les alpinistes grimpent aux premières pages. Il y a eu une exception le 17 janvier lorsque des dizaines de journaux à travers le monde ont publié des images d’un ancien Gurkha népalais.

Nirmal «Nims» Purja, qui vit dans le Hampshire, avait défié les pronostics et les sceptiques la veille en complétant le première ascension hivernale du K2, la deuxième montagne la plus haute et peut-être la plus redoutable du monde. Jusque-là, le pic de 8 611 m était le seul parmi les 14 sommets du monde qui s’élèvent au-dessus de 8 000 m, le seul à n’avoir jamais été escaladé en hiver, lorsque les vents et les températures sont encore plus vicieux.

De plus, l’exploit de Purja était un triomphe partagé. Dix Népalais, arrivés sur la montagne en tant que membres de trois équipes distinctes, mais unis pendant l’ascension, se sont tenus la main et ont chanté leur hymne national alors qu’ils montaient ensemble au sommet. Après avoir risqué leur vie au service d’expéditions occidentales pendant un siècle, souvent sans grande récompense ni crédit, les alpinistes népalais avaient empoché ce que certains considéraient comme le dernier grand prix de l’alpinisme de haute altitude.

«L’histoire faite pour l’humanité, l’histoire faite pour le Népal!» Instagram de Purja alimentation annoncé alors que les hommes descendaient, avant de retourner à Katmandou et un accueil des héros. C’était, dirait Purja, «plus grand que la Coupe du monde».

La foule accueille les grimpeurs népalais à succès à l’aéroport de Katmandou le 26 janvier © AFP

Pourtant, moins d’une heure après leur triomphe, K2 a commencé à montrer pourquoi il est connu sous le nom de «Montagne Sauvage», confirmant les craintes de la communauté de l’escalade face à l’assaut de masse sans précédent sur un pic aussi menaçant dans les mois les plus froids. Alors que les précédentes tentatives hivernales avaient été entreprises par une poignée d’alpinistes dans une seule équipe, cette année a vu plus de 50 estivants pleins d’espoir converger vers le sommet, un mélange de professionnels et de ceux qui avaient payé pour rejoindre une expédition commerciale. La tragédie a rapidement englouti la montagne, cette fois loin des premières pages, relançant les débats sur le risque, l’ego et les pressions commerciales de l’aventure à l’ère moderne.

Alors que Purja et ses collègues commençaient à descendre les pentes supérieures, Sergi Mingote, un alpiniste espagnol très expérimenté, est mort. Nous ne saurons peut-être jamais ce qui a causé l’accident, quelque part entre le camp 1 et le camp de base avancé. Il ne serait pas la dernière des victimes de K2.


Les tempêtes ont largement confiné le grimpeurs restants au camp de base pour les deux prochaines semaines. L’histoire était déjà faite, mais toute déception de rater le «premier» se mêlait à une réalisation palpitante. «Nous étions comme: ‘Woah, cela peut être fait. . . Maintenant, nous pouvons le faire aussi », se souvient Colin O’Brady, un aventurier américain. Ils ont joué à Jenga, ont essayé de rester en forme et ont noué des amitiés fragiles.

Le temps était compté lorsqu’une fenêtre alléchante est apparue dans les prévisions météorologiques. Les grimpeurs se sont mobilisés le 3 février. Il y avait deux groupes – une unité de crack de professionnels qui avait raté la fenêtre précédente du sommet, et une grande équipe commerciale.

L’équipe professionnelle était dirigée par John Snorri, 47 ans, père de six enfants et alpiniste le plus connu d’Islande. Il a été rejoint par Ali Sadpara, 45 ans, un alpiniste pakistanais qui était sorti de la pauvreté et du service en tant que porteur pour devenir un héros national et un grand alpiniste – parmi ses nombreuses réalisations figurait la première ascension hivernale du 8126m Nanga Parbat, en 2016. Avec eux se trouvait le fils d’Ali, Sajid, âgé de 22 ans, qui, comme son père, avait déjà gravi le K2 cet été.

O’Brady faisait partie de la plus grande équipe d’environ 40 grimpeurs, dont la moitié étaient des Sherpas, qui étaient venus avec Seven Summit Treks. La société népalaise s’était défendue contre les critiques pour avoir pris des clients payants de capacités relativement mitigées dans une telle expédition. «Il y a toujours des risques certains et incertains, surtout en K2 en hiver», a déclaré Chhang Dawa Sherpa, le directeur de l’expédition à Seven Summit Treks, au FT en décembre. «Je peux juste dire que nous ferons de notre mieux.»

Sajid Sadpara, à Skardu le 8 février. Son père n’est jamais revenu de la montagne © Getty Images

Les grimpeurs ont progressé en petits groupes. Certains ont dépassé le Camp 1, l’un des quatre principaux lieux de repos possibles lors de l’ascension. Ils prévoyaient tous de sauter le camp 4, ce qui ferait du camp 3 (7350 m) une rampe de lancement essentielle pour la poussée au sommet de 12 à 15 heures, où les grimpeurs pourraient se reposer pendant quelques heures, faire fondre la neige pour l’eau, manger et changer leurs chaussettes. .

O’Brady s’est réveillé au Camp 2 le 4 février avec de nouveaux bulletins météorologiques inquiétants. Les vents sur le sommet semblaient se renforcer plus tôt le lendemain. Une étroite fenêtre météo se rétrécissait. Il s’est dépêché de faire ses valises pour l’ascension vers le camp 3. «Je suis parti vers 9h30 par une très belle journée ensoleillée sans vent», dit-il deux semaines plus tard depuis son domicile dans le Wyoming.

K2: l'itinéraire vers la carte du sommet

O’Brady a travaillé brièvement sur la Pyramide Noire, une section dangereusement exposée de roches escarpées et de glace. Mais la course a été difficile, puis les cordes fixes se sont terminées juste en dessous du camp 3. Elles ont peut-être été ensevelies par la neige soufflée par le vent. Les grimpeurs ont dû naviguer dans les crevasses sans cordes, retardant encore plus leur arrivée au camp 3.

Ce qui a suivi reste un peu nuageux, mais il était immédiatement clair que tout le monde était en retard, et qu’il y avait une grave pénurie de tentes. Environ 20 personnes ont tenté de se blottir dans trois ou quatre minuscules tentes à des températures de -35 ° C, ce qui rendait impossible de se reposer correctement avant une candidature au sommet. D’autres tentes qui avaient été cachées des semaines plus tôt avaient explosé.

«Les grimpeurs ont été contraints de s’entasser dans des tentes comme des sardines dans une boîte», a rappelé Elia Saikaly, un cinéaste canadien qui travaillait avec l’équipe de Snorri, dans un blog publié 10 jours plus tard. Il est revenu du Camp 3 quand il n’a pas pu trouver les bouteilles d’oxygène qui étaient censées avoir été cachées pour lui. Sa chance de filmer la tentative de sommet est terminée, il s’est retiré dans un camp inférieur et a écouté des conversations radio au camp 3 bondé.

«Pourquoi diable n’y a-t-il pas plus de tentes ici?» Saikaly dit qu’un grimpeur a crié à un autre à la radio. Quelqu’un a dit: «Je ne sens pas mes orteils ici, je n’ai pas changé de vêtements et je gèle.» Le cinéaste s’est également rappelé avoir entendu un grimpeur dire d’un autre qui était déterminé à continuer à monter: “Ce type va se suicider.”

Vers minuit, sept alpinistes étaient partis pour le sommet. Les autres, dont O’Brady et Noel Hanna, le seul grimpeur britannique sur le sommet, ont décidé de descendre à l’aube. «J’ai dû tracer la ligne entre la fièvre du sommet et le désir de rentrer à la maison», explique Hanna, qui est originaire d’Irlande du Nord. Trois de ceux qui s’étaient aventurés sont revenus environ deux heures plus tard avec des engelures et des rapports faisant état d’une grande crevasse, nécessitant un long détour.

Risque élevé: taux de mortalité sur les plus hauts sommets du monde

Cela a laissé quatre grimpeurs au-dessus du Camp 3: Ali et Sajid Sadpara, Snorri et Juan Pablo «JP» Mohr, 33 ans, un chilien père de trois enfants et grimpeur expérimenté dans l’équipe des Seven Summits. Sajid a fait demi-tour plus tard. Il avait réussi avec les autres au fameux couloir Bottleneck, à environ 400 m du sommet, lorsqu’il a essayé d’allumer son système d’oxygène supplémentaire pour constater qu’il ne fonctionnait pas. Le froid extrême a également assommé les trackers GPS de Snorri et Mohr, ainsi que les batteries des radios et des téléphones par satellite. Les hommes étaient seuls.

Hanna et O’Brady ont commencé leur descente dans la matinée avec les trois grimpeurs qui avaient rapidement interrompu leur poussée au sommet. Le danger était loin d’être terminé. De nouvelles cordes sont souvent installées à côté des anciennes, qui peuvent s’affaiblir et s’effilocher avec le temps ou disparaître sous la neige profonde. Les vieilles ancres peuvent se détacher. Choisir la bonne corde sur laquelle se clipser peut être une décision de vie ou de mort. «Parfois, vous vous attachez à des cordes anciennes et nouvelles, car il n’y a rien à dire, même la nouvelle corde vous retiendra», dit Hanna. «Une nouvelle ancre pourrait se retirer.»

Carte du Pakistan

Hanna descendait la pyramide noire escarpée lorsque, en dessous de lui, Atanas Skatov, un alpiniste bulgare accompli, disparut. Saikaly, qui avait rejoint la descente, était juste en dessous de Skatov. «Un corps a volé directement au-dessus de ma tête, sorti de nulle part», écrivit-il plus tard. «Il n’y a eu aucun avertissement. Il n’y avait pas de cris. Il n’y avait pas de son.

Les grimpeurs pensent que Skatov a peut-être commis une erreur fatale en passant d’une corde à une autre. Il est tombé sur plus de 1 000 m. Lorsque le reste du groupe est redescendu, ils ont dû annoncer la nouvelle à Sheny, la petite amie du Bulgare, qui était restée avec lui au camp de base.

Hanna est arrivée au camp de base au milieu de la nuit. Lorsqu’il se leva pour le petit déjeuner pour apprendre que personne n’avait entendu parler de Snorri, Sadpara ou Mohr, ses craintes se multiplièrent. «Ils avaient marché pendant 32 heures et, même avec l’oxygène qu’ils avaient, cette fois-là à moins 50 ° C ou 60 ° C? C’est un non-non », dit-il. «C’était difficile parce que je les connaissais vraiment bien.

Sajid Sadpara est resté au Camp 3 longtemps après que tout le monde soit descendu, scrutant désespérément la montagne au-dessus pour le flash de la torche frontale de son père, ou une lueur de son costume en duvet aux couleurs vives. Il est difficile d’imaginer les émotions surgissant dans son esprit quand il est finalement descendu seul.

Ce n’est que le 18 février que Snorri, Sadpara et Mohr ont été officiellement déclarés morts lors d’une conférence de presse au Pakistan, quelques jours après l’arrêt des recherches d’avions militaires. «Ma famille et moi avons perdu une personne de bon cœur et la nation pakistanaise a perdu un individu courageux et grand aventureux qui était passionné par le drapeau pakistanais au point de devenir fou», a déclaré Sajid Sadpara. Il était convaincu que les trois hommes avaient atteint le sommet et que quelque chose s’était mal passé en descendant.

Alors que les familles de cinq pays pleurent la perte d’hommes qui avaient plus d’une douzaine d’enfants entre eux, une expédition post mortem se poursuit. L’ambiance de la conférence de presse de ce mois n’aurait pas pu être en contraste plus frappant avec les célébrations qui ont accueilli Purja et ses compatriotes à Katmandou. Les morts étaient-elles une conséquence inévitable de la mise à l’épreuve des limites humaines sur le toit du monde? Ou ont-ils poussé trop loin?

«Je suis la dernière personne qui remettra jamais en question sa prise de décision», déclare Alan Arnette, un alpiniste et chroniqueur du sport qui a lui-même grimpé en K2. «Ils ont pris la meilleure décision avec les informations dont ils disposaient.» Néanmoins, l’Américain, qui a suivi chaque mètre de l’expédition, décrit la combinaison de la détérioration du temps et des conditions au camp 3, qui rendaient le repos et la réhydratation difficiles, comme «une recette pour le désastre».

Alors que nous attendons que plus de détails apparaissent, Arnette est soulagée qu’il n’y ait pas eu plus de morts. Il avait été très préoccupé par le sort des novices relatifs, qui étaient tous favorables à la prudence. Les cinq tombés étaient parmi les alpinistes les plus expérimentés de la montagne, avec plus de 35 sommets de 8 000 m entre eux. «Et ce sont eux qui ont fini par perdre la vie», dit-il. «C’est un témoignage du K2 et de l’ascension de 8 000 m de sommets en hiver – peu importe qui vous êtes, votre vie peut être prise en un clin d’œil.»

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